Gabon: Immunisés contre le virus Ebola grâce aux chauve-souris

De nombreux gabonais sont immunisés contre le virus Ebola. Leurs anticorps viendraient de fruits contaminés par de la salive de chauve-souris.

Une part étonnamment élevée de la population gabonaise serait immunisée contre le virus Ebola, probablement après avoir consommé des fruits contaminés par de la salive de chauves-souris, selon des chercheurs de l’Institut de recherche pour le développement (IRD).

Leur étude sur plus de 4. 000 prélèvements sanguins, publiée mardi dans la revue américaine PLoS ONE, apporte un éclairage nouveau sur la circulation d’Ebola dans la nature et sur sa dangerosité pour l’homme, qui pourrait s’avérer moindre que prévu.

15,3% des habitants testés possèdent en effet des anticorps contre ce virus, sans apparemment jamais avoir eu de fièvre hémorragique ou d’autres symptômes (diarrhées sévères, vomissements. . ), ont constaté Eric Leroy, de l’IRD-centre international de recherches médicales de Franceville (Gabon) et ses collègues.

Ce grand nombre de porteurs sains existe même dans des zones où aucune épidémie ne s’est jamais déclarée et leur fréquence, la plus haute rapportée à ce jour, varie selon les régions. Ainsi, les zones de savane et de plaines affichent des taux respectivement de 10,5 et 12,4%, tandis qu’en zones forestières, le taux atteint 19,4%, jusqu’à 33,8% dans certains villages.

Fruits contaminés

Ces personnes n’ont probablement développé qu’une forme légère de la maladie ou une forme sans symptômes.

Les chercheurs pensent que la source d’exposition se trouve à proximité des villages, aucun facteur de risque n’ayant pu être identifié comme la chasse ou le contact avec les animaux sauvages.

Seuls les grands singes et les chauves-souris sont naturellement infectés par Ebola. Les premiers sont rarement en contact avec les humains. En revanche les chauves-souris sont très nombreuses dans les régions forestières du Gabon, où les taux d’immunité sont justement les plus hauts.

De plus, elles se perchent en grand nombre dans les arbres et consomment leurs fruits, en particulier dans les villages ou aux alentours. Les habitants ont vraisemblablement été en contact avec le virus en mangeant des fruits contaminés par la salive de ces animaux.

Depuis le premier cas recensé en 1976, la fièvre Ebola foudroie épisodiquement humains et grands singes au Gabon, en République du Congo et en République démocratique du Congo, au Soudan et en Ouganda.

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